Entrevista a Ruth Thomasian (*) de Project SAVE

(*) Ruth Thomasian es la Directora Ejecutiva y Fundadora de Project SAVE Armenian Photograph Archives.

GenocidioArmenio.org: ¿Cuándo comenzaron las actividades de Project SAVE y cuál es su misión?

Ruth Thomasian: Comencé con Project SAVE en 1975, cuando aspiraba a ser diseñadora de modas en Nueva York. La idea surgió por aquellos años cuando solía preparar trajes típicos para obras de teatro armenias. En una ocasión, tuve que preparar los trajes tradicionales de una obra titulada “”Bebo””, que se situaba en Tiflis en 1890. Tuve que realizar una gran investigación acerca de cómo eran los trajes de época. En Nueva York no había manera de realizar dicha investigación. Pensé en preguntar a mis allegados por fotos antiguas entonces fue cuando pensé, “”Tal vez los armenios quieran compartir sus añejas imágenes impresas conmigo””. Sabía que en un futuro no muy lejano tendría que realizar otros diseños para otras obras de teatro, fue entonces que decidí lanzar Project SAVE. Inicialmente estaba interesada solo en fotos de relativa antigüedad, pero cuando una vez me enteré que se precisaba material acerca de la vida actual de los armenios en Estados Unidos, decidí que recolectaría toda imagen fotográfica que represente a los armenios de una u otra forma, sin importar la fecha. Nuestro más antiguo registro fotográfico es la imagen de la Catedral Armenia de Echmiadzín, que data del año 1860. Hoy no paramos nuestra tarea de recolección, ya que es el tiempo el que se encargará de transformar el presente en pasado.

Project SAVE es conocida formalmente como Project SAVE Armenian Photograph Archives, Inc. Y ha sido desde 1986 una organización sin fines de lucro e impositivamente exenta a tributar. Un grupo de directores supervisa las tareas y cuatro empleados, junto a muchos otros voluntarios trabajan día a día sobre el archivo.

Como tal, trabajamos con la fuente primigenia, es decir, con las fotos originales. Algunos donantes de material fotográfico, nos piden que les devolvamos sus fotos luego de archivarlas y otros nos piden que nos quedemos con los originales. (No trabajamos con copias salvo que el original ya no exista). Ofrecemos nuestro material para conferencias, exhibiciones y hasta publicaciones, (todos los años lanzamos un calendario fotográfico). También ayudamos a investigadores, estudiantes y hasta particulares.

GA.org: ¿Proyect SAVE constituye otro golpe contra la negación del Estado Turco frente al Genocidio Armenio?

RT: Las fotografías que poseemos de armenios viviendo en la Armenia Histórica como en cualquier otro lugar del Imperio Otomano antes de 1915, constituye evidencia de que algo malo y devastador ocurrió con dicho pueblo y con su cultura. Se entiende que, cuando a más de un millón y medio de personas no les es permitido cargar con armas, estos no poseen defensa alguna. Por ende, sus derechos civiles, nulos.

GA.org: ¿Cómo puede un armenio o no armenio contribuir con Project SAVE?

RT: Recibimos cualquier tipo de fotos en la que tenga que ver Armenia o los armenios. Hay muchas maneras de llevar esto a cabo. Cuando se va a efectuar una donación, me tomo un tiempo para visitar el hogar del donante y documentar las fotos que ofrecen. Siempre elegimos desde la foto más antigua hacia adelante.

También solemos citarnos con los donantes fotográficos en un lugar determinado, para juntos seleccionar qué serviría para el archivo. En este caso, el donante de las fotos elige que fotos traerá y en ocasiones también, otorga fotos de más pensando que tal vez sirvan a Project SAVE. En resumen, recibimos todo tipo de fotos, para así confeccionar colecciones que representen la vida cotidiana de los armenios en cualquier parte del mundo, sin elegir influenciados por el gusto del donante. Muchos donantes nos envían sus fotos vía postal. Luego proseguimos la conversación telefónicamente para combinar la manera de devolverle las copias pertinentes a la foto que donó.

El staff de Project SAVE y yo recibimos a quienes quieren ser voluntarios. Los que perciben remuneraciones son: Yo, como Directora Ejecutiva; Arpi Davis, como Asistente Administrativa; Aram Sarkissian, como Asistente de Archivo y Armenouhí Kalemkiarian; como Secretaria Ejecutiva. El voluntariado puede realizar tanto funciones administrativas, como participar en el proceso de clasificación del material fotográfico. Este trabajo dedica mucha atención y paciencia. Poseer una muy clara caligrafía como una elogiable prolijidad, son requisitos que usualmente se necesitan tener para ayudar en este tipo de trabajos.

GA.org: ¿De qué manera está relacionado Project SAVE con la manutención de la Cultura Armenia, luego de ocurrido el Genocidio Armenio?

RT: Project SAVE opera como archivo étnico dentro del marco de la sociedad estadounidense, justamente en la cual las identidades étnicas se diluyen rápidamente y la asimilación suele ser inevitable. Project SAVE sirve a la causa, haciendo conocer a la Nación Armenia a través de su milenaria herencia cultural a un publico (sea armenio o no) que suele carecer de información sobre tradiciones, cultura, folklore étnico, etc.

GA.org: En caso de un eventual enjuiciamiento contra la República de Turquía, ¿Los archivos que poseen, pueden ser presentados como prueba documental conducente?

RT: ¡¡¡Absolutamente!!!

GA.org: ¿Suele recibir detrás de cada foto una historia? De ser así, ¿Cuál es la que más la conmovió?

RT: Desde que trabajo en esto, siempre he preguntado a los donantes de fotos acerca de cada una de ellas, ya que básicamente no puedo saber de manera exacta que marco histórico posee cada foto y como historiadora, no debo suponer saber, sin constatar. Durante todos estos años he visto y documentado más de 30.000 imágenes de armenios, durante todos los períodos históricos de 1860 en adelante; lo que me ha dado un conocimiento hasta de poder decirle al donante, que desconoce el origen de sus fotografías, que historia hay detrás cada una de ellas.

Muchas de las historias que me cuenta la gente mientras me entregan la fotografía son memorables: Por ejemplo, el hombre que toma la foto antigua de su familia y la lleva a un fotógrafo para que este pegue los pedazos de dicha imagen. Los miembros de esta familia habían separado los pedazos antes de comenzar su deportación a principios de siglo y solo se juntarían esos pedazos cuando se reencontrasen dichas familiares; la foto de una mujer cuyo marido le regala en su primer aniversario de bodas un vestido blanco de casamiento para poder, finalmente, tener su primer foto de bodas; la añeja foto sin identificar de dos jovencitas, que tras su impresión en un catalogo de Project SAVE, atrajo la atención de una de las hijas de las protagonistas de dicha foto. Ella nos puso en contacto con uno de los hijos de una familia de cinco hermanos que provenía de Van (cuatro hermanos emigraron a los Estados Unidos y formaron un circo, del cual tenemos una gran cantidad de fotos). El quinto hermano escapó del Genocidio dirigiéndose hacia el este, entrando en la Armenia Soviética. La foto nos contactó a su vez con la hija del quinto hermano, que aún vive en la República de Armenia. Después de que ya los cinco hermanos fallecieron, Project SAVE pudo contactar a esta mujer con sus primos lejanos que desconocía.

 

Project SAVE Armenian Photograph Archives, Inc.
PO Box 236, Watertown, MA 02471-0236 USA (65 Main St, 3rd floor).
archives@projectsave.org // www.projectsave.org.
tel: 617-923-4542 617-923-4543, fax: 617-924-0434.